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Question : "Qui sont les 144 000 ?"

Réponse :
Le livre de l’Apocalypse a toujours représenté pour les interprètes de la Bible un vrai défi. Le livre baigne en effet dans une imagerie saisissante et un symbolisme que les gens ont pu interpréter différemment selon leurs idées préconçues sur l’ensemble du livre. Il existe quatre approches principales d’interprétation du livre de l’Apocalypse : 1) « prétériste », qui interprète tous les événements de l’Apocalypse comme ayant déjà eu lieu à la fin du 1er siècle); 2) « historiciste », qui voit l’Apocalypse comme un survol de l’histoire de l’église depuis les temps apostoliques jusqu’à aujourd’hui ; 3) « idéaliste », qui voit l’Apocalypse comme une description du combat entre le bien et le mal) ; 4) « futuriste », qui voit l’Apocalypse comme la prophétie d’événements qui doivent arriver dans le futur. De ces quatre approches, seule la futuriste interprète l’Apocalypse selon la même méthode historique et grammaticale qui est utilisée pour le reste des Ecritures. Elle est aussi plus conforme aux visées du livre de l’Apocalypse qui se définit lui-même comme étant une prophétie (Apocalypse 1 : 3 ; 22 : 7, 10, 18, 19).

Aussi, la réponse à la question ‘qui sont les 144 000 ?’ dépendra-t-elle de l’approche interprétative adoptée. A l’exception de l’approche futuriste, toutes les autres approches interprètent les 144 000 comme étant une représentation symbolique de l’église : le chiffre 144 000 étant symbolique de la totalité – c’est-à-dire le chiffre complet – de l’église. Cependant, si on prend ce chiffre dans sa valeur nominale : « Et j’entendis le nombre de ceux qui avaient été marqués du sceau, cent quarante-quatre mille de toutes les tribus d’Israël » (Apocalypse 7 : 4), rien dans ce passage ne nous permet d’interpréter les 144 000 autrement que dans un sens littéral, c’est-à-dire le nombre de Juifs – 12 000 de chaque tribu « des fils d’Israël ». Or, aucun texte du Nouveau Testament ne nous autorise à remplacer délibérément Israël par l’église.

Ces Juifs sont « scellés » ce qui signifie qu’ils ont une protection spéciale de Dieu contre les jugements divins et contre la mission que l’Antéchrist est chargé d’accomplir pendant la période de la tribulation (voir Apocalypse 6 : 17, où les gens vont se demander qui pourra tenir face à la colère à venir). La période de la tribulation est une période à venir d’une durée de sept ans, pendant laquelle Dieu va exécuter Son jugement divin contre tous ceux qui L’auront rejeté, tandis qu’Il complètera Son plan de salut en faveur de la nation d’Israël. Nous pouvons affirmer cela d’après la révélation faite par Dieu au prophète Daniel : Daniel 9 : 24-27. Les 144 000 Juifs sont donc en quelque sorte « les premiers fruits » (Apocalypse 14 : 4) d’un Israël racheté – selon ce qui avait été précédemment prophétisé : Zacharie 12 : 10 ; Romains 11 : 25-27 ; leur mission sera d’évangéliser le monde post-enlèvement et de proclamer l’évangile pendant la période de la tribulation. Comme résultat de leur ministère, des millions de gens – « une grande foule que personne ne pouvait compter, de toute nation, de toute tribu, de tout peuple et de toute langue » (Apocalypse 7 : 9) – viendront à la foi en Christ.

Beaucoup de confusion concernant les 144 000 vient de la fausse doctrine des témoins de Jéhovah. Les témoins de Jéhovah prétendent en effet que les 144 000 sont le nombre maximum de personnes qui règneront avec le Christ dans le ciel et qui vivront l’éternité avec Dieu. Les 144 000 possèdent ce que les témoins de Jéhovah appellent ‘l’espérance du ciel’. Ceux qui ne figurent pas parmi les 144 000, bénéficieront de ce qu’ils appellent ‘l’espérance de la terre’ – un paradis sur terre gouverné par le Christ et les 144 000. Nous voyons clairement que l’enseignement des témoins de Jéhovah établit, pour l’après-vie, une société constituée de castes, avec une classe qui dirigera (les 144 000) et une classe qui sera dirigée. La Bible n’enseigne pas une telle doctrine « duelle » des classes. Il est vrai que selon Apocalypse 20 : 4, il y aura des personnes qui gouverneront avec le Christ pendant le millénium. Parmi ces personnes, il y aura l’église (les croyants en Jésus-Christ), les saints de l’Ancien Testament (les croyants qui étaient morts avant la première venue du Christ), et les saints de la tribulation (ceux qui auront accepté Christ pendant la tribulation). Même pour ce dernier groupe de personnes, la Bible ne fixe aucune limite chiffrée. De plus, le millénium est à distinguer de la vie éternelle qui prendra place à la fin de la période des mille ans. A ce moment-là, Dieu demeurera avec nous dans la Nouvelle Jérusalem. Il sera notre Dieu et nous serons son peuple (Apocalypse 21 : 3). L’héritage qui nous a été promis en Christ et qui a été scellé par le Saint Esprit (Ephésiens 1 : 13-14) deviendra le nôtre et nous serons tous cohéritiers avec Christ (Romains 8 : 17).

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